A világ jelenlegi legfontosabb műholdja a Földet megfigyelő űreszközök csaknem öt évtizedes sorozatának méltó folytatása – ismertette a BBC. Még az Apollo űrhajósok által készített képek voltak az első, a Földről az űrben készített fotók. Attól kezdve folyamatos az igény arra, hogy állandóan szemmel kövessük bolygónkat. Az első megfigyelő műholdat 1972-ban az Amerikai Űrügynökség (NASA) az Amerikai Geológiai Intézettel (USGS) közösen indította útjára: ez volt a Landsat-1.

Fotó: Bill Ingalls / NASA / AFP

Ez a műhold-sorozat katalogizálta a megavárosok növekedését, a mezőgazdasági területek változását, a vízpartok, erdők, sivatagok és a gleccserek körvonalait is. De még arra is alkalmas volt, hogy különféle állatok mozgását és viselkedését nyomon követhessék vele, így például a harkályokat, a gnúkat vagy a rozmárokat.

Lenyűgöző történeteket állítottunk össze arról, hogyan változott a Föld az elmúlt fél évszázadban

– magyarázta Jeff Masek, a NASA Landsat-9 projektjének tudósa.

Képesek vagyunk látni a bekövetkező természetes zavarokat, mint például a tüzeket, a hurrikánokat és a rovarjárványokat is, majd figyelemmel kísérhetjük az ökoszisztémák hosszú távú helyreállítását, amely évtizedekkel később zajlik

– tette hozzá.

Az 1982-es Landsat-4 óta a műhold rendszere képes a földfelszínen akár 30 méteres átmérőjű területeket is részletesen elemezni. Bár már számos olyan űreszköz van, amely ennél élesebb látószöggel bír, ezek egyike sem képes felvenni a versenyt a Landsattal a hosszú élettartam tekintetében. Ez pedig kulcsfontosságú a tudósok számára az idővonalak hiteles követése, és a trendek felállítása szempontjából.

Habár a Landsat-9 már az űrben van, még el kell telnie némi időnek ahhoz, hogy üzemképesnek nyilvánítsák, és munkába állhasson. Az Atlas hordozórakéta 680 kilométeres magasságban tette ki a világűrbe, így a műholdnak saját hajtóműveivel kell eljutnia a valamivel 700 kilométer feletti megfigyelési magasságába.

Az előttünk álló hetekben a Landsat-9 minden fedélzeti rendszere beüzemelésre kerül, és megkezdi a felvételek készítését. Ezeket nagyon alaposan összevetik majd a még mindig üzemben lévő Landsat-8 felvételeivel. Ez az elemzés biztosítja, hogy az új űreszközzel készült színek összehasonlíthatók legyenek a fél évszázad alatt összegyűjtött Landsat-archívumban található képek színeivel.

A 2013 óta a Földet pásztázó Landsat-8 az elmúlt hat évben konstellációban repült az Európai Unió Sentinel-2 műholdjaival, melyeknek eszközei szintén úgy lettek beállítva, hogy ugyanúgy lássák a bolygót, mint amerikai társuk.

A NASA tájékoztatása szerint a két speciális tudományos megfigyelő eszközzel is ellátott Landsat-9 olyan pályára kerül, amely nyolc nappal eltér a Landsat-8 pályájától, hogy a megfigyelések időbeli lefedettségét ezzel is növelni tudják.

A Landsat-9 életciklusának költségeit megközelítőleg 1 milliárd dollárra becsülik.

A kritikus hangok sokallják ezt a költséget, hiszen a kereskedelmi műholdakat akár már néhány millió dollárból is fel lehet bocsátani.

Karen St. Germain, a NASA földtudományi igazgatója ugyanakkor azzal érvelt, hogy a privát műholdakra inkább az állami programokat kiegészítő, esetleg részfeladatokat ellátó eszközökként lehet tekinteni, nem helyettesítik azt a munkamennyiséget és adatgyűjtést, amelyet a Landsattal el lehet végezni.

Fotó: Bill Ingalls / NASA / AFP

Ezt erősítették meg Will Marshall szavai is, aki a San Francisco-i Planet vállalat társalapítója. Cége ma már több mint 200 kisméretű képalkotót üzemeltet Föld körüli pályán. A NASA megvásárolta a vállalat adatait, hogy javítsa éghajlati modelljeit, és hogy mérnökei a Landsat-felvételek nagy pontosságú jellegére támaszkodva segíthessenek a Planet saját termékeinek javításában.

A Planet nagy térbeli és időbeli felbontása kiegészíti a Landsat és a Sentinel tevékenységét, lehetővé teszi a gyorsabb és dinamikusabb folyamatok megfigyelését és a kisebb jellemzők meglátását

– nyilatkozta a vállalkozó.

Erre jó példa a mezőgazdaság, ahol a Landsat és a Sentinel adatai nagyobb képpontosságot tesznek lehetővé, a mieink pedig jobb gyakorisággal dolgoznak. Ez a kettő együttesen nagyobb segítséget nyújt a hozamokat növelésében, mint egyik vagy másik külön-külön

– fűzte hozzá.