Írország 1995 óta "kelta tigrisnek" számított, gazdasága évente átlagosan 9,6 százalékkal nőtt, hála az alacsony társasági adónak, a -- főként az Egyesült Államokból származó -- sok külföldi tőke beáramlásának és a fiatal, műszaki szakképzettségű munkaerő bőségének. Az Európai Unió nemrégiben arra figyelmeztette az országot, hogy gazdasága túlfűtötté válhat. Az intés azonban nem időszerű, mert az ír gazdaság lassulásának máris egyre több jele mutatkozik annak következtében, hogy az amerikai gazdaság és csúcstechnológiai szektora lanyhul.
A dublini ingatlanárak még magasak, de lassabb ütemben nőnek, és noha hiány van szakképzett alkalmazottakban, a munkaerőpiac már nem az állást keresők paradicsoma -- írja a Wall Street Journal Europe. Ez különösen igaz a csúcstechnika ágazatában, amely az ír fellendülés motorja volt, és jelenleg a munkaerő körülbelül öt százalékát foglalkoztatja.
Túl korai volna megmondani, hogy az amerikai konjunktúra mérsékelt lanyhulása sima földet érést jelent-e Írországnak, vagy valami komolyabb visszaesést. A virágzó csúcstechnika egésze 1993 óta az éves ír gazdasági növekedés körülbelül negyedét adta, e szektor kivitele pedig 2000-ben a gazdaság több mint egyharmada volt. Ennek a tevékenységnek a többsége a kilencvenes években közvetlenül összefüggött az amerikai csúcstechnológiai vállalatok írországi tevékenységével.
A legújabb hírek aligha vigasztalók: az exportőrök várakozásait kifejező mutató már decemberben több mint ötéves mélypontra esett. "Konzervatív" becslés szerint az idén ötezer munkahely szűnik meg az ír csúcstechnika ágazatában, kétszer annyi, mint a legutóbbi két évben.
Kétségtelen azonban, hogy a mérsékelt vagy rövid amerikai visszaesés az, amire az ír gazdaságnak szüksége van. A tavaly 10 százalékra becsült növekedés lassulása közgazdászok és vezető üzletemberek szerint mérsékli majd az emelkedő ingatlanárakra és bérekre gyakorolt inflációs felhajtóerőt. A legutóbbi hónapok előtt egy eladó új házat jelző felirat öt nap alatt eltűnt, ma három, négy vagy több hétig kinn van.
A munkaerő piacán is érezhető az enyhülés. Egy munkaközvetítő korábban hetente 10-20 ügyfelének szerzett új állást, mára ez a szám a felére csökkent. Például az Intel tavaly júniusban kétmilliárd dolláros új beruházást jelentett be, amellyel három év alatt ezer új munkahelyet teremtett volna. Közben a hírhedten ciklikus csippiac gyenge lett. Decemberben az Intel legalább fél évvel elhalasztotta az új létesítmény üzembe helyezését. Januárban közölte, ez év első negyedében az előző negyedhez képest az összes eladásai 15 százalékkal csökkennek. A múlt hónapban takarékossági intézkedésekről számolt be. Az ír iparfejlesztési hivatal most arra számít, hogy az új létesítmény elkészülte több mint egy évet késik.
A csúcstechnológiai cégek takarékosságát már más ágazatok is érzik. Ennek bizonyítékául a cikk olyan szállodákat említ, amelyek a nemzetközi, ilyen jellegű cégek alkalmazottai utaztatásának, konferenciáinak köszönhetik forgalmukat. Az egyik konferenciaterme foglalásainak 50 százalékos csökkenéséről számolt be, a másik arról, hogy januárban szobái 70 százaláka telt meg, februárban csak 30.
Az írországi amerikai vállalatok csak mérsékelten érezték anyaországuk konjunktúrájának lehűlését, mert piacaik főleg Európában vannak. Ez gyorsan változhat. A múlt év negyedik negyedében az európai új számítógép-vásárlások növekedése 0,2 százalékra esett vissza az 1999-es több mint 20 százalékról. Ha ez folytatódik, megérzik az amerikai óriáscégek ír leányvállalatai is. A csúcstechnikai ágazat fordulata különösen az újonnan indított, önálló ír vállalkozásokat érintette brutálisan.
A jövő sok tekintetben attól függ, milyen gyorsan lassul ténylegesen az amerikai gazdaság. Az ír jegybank egyik vezető közgazdászának becslése szerint az idén az amerikai gazdaság növekedésének 2 százalékpontos csökkenése a dollár árfolyamának esésével együtt 3 százalékponttal mérsékli az ír bővülést. Nem válaszolt még arra a kérdésre, hogy -- tekintettel az amerikai lassulás tényleges, 4 százalékpontos mértékére -- a 10 százalékos ír növekedés 4 százalékosra esik-e vissza.